10 Ways to Improve Your Foreign Language Speaking Skills

English translation below.

J’apprends l’espagnol depuis 15 ans, le français depuis 11 ans et l’allemand depuis 4 ans. Beaucoup de gens ne savent pas qu’on ne peut pas comparer l’appprentisage d’une deuxième langue avec l’apprentisage de la langue maternelle. D’habitude un enfant commence à dire de petites phrases à l’age de deux ans et quand il commence l’école il peut assez bien s’exprimer. Moi, je ne suis pas arrivée à vraiment parler mes autres langues (sans pratiquer quoi que ce soit) jusqu’à il y a deux ans. Avant cela, j’avais peur de parler sur-le-champ dans une classe avec des gens qui avaient habité à l’étranger toute leur enfance ou avoir une conversation avec de vrais francophones, hispanophones et germanophones. Je ne voulais pas qu’ils me jugent quand j’ai fait une erreur, quand j’ai oublié un mot ou je me suis bloquée à une phrase, ou même quand je n’ai pas du tout compris la question.

Ma peur de parler s’est développée au lycée quand je n’étais plus la seule personne dans la classe passionnée par les langues. Pour des raisons personnelles, j’ai fini par étudier mes A-levels à la maison et bien que j’aie eu une très bonne tutrice, elle était la seule personne avec qui j’ai parlé pendant longtemps. L’ironie de tout cela est que j’avais tellement peur d’échouer que je n’ai pas progressé à l’oral.

Pour approfondir vos competences communicatives et acquérir plus de confiance de parler, il faut tout simplement pratiquer. Ci-dessous j’ai écrit les meilleures méthodes que j’ai utilisées pour m’améliorer à l’oral. Cette liste n’est pas du tout exhaustive, mais j’espère qu’elle vous aidera à améliorer vos propres compétences orales, que vous soyez débutant ou que vous appreniez depuis des années.

Cependant il faut se rappeler que l’apprentissage des langues peut être fatiguant et quelque fois nous avons besoin de ne que parler notre langue maternelle. A cause de ma vie étudiante, j’ai du mal à savoir quand m’arrêter et me permettre de me détendre. Alors, bien que ces techniques puissent être très utiles, ne vous sentez pas obligés de vous y tenir tout le temps. Nous avons tous besoin d’une pause de temps en temps.

1. Echanges Linguistiques

Sans doute, faire une échange est l’un des meilleurs moyens de s’améliorer. Quand vous parlez avec un locateur natif, vous pouvez pratiquer la conversation dans leur langue dans un environnement sécuritaire où aucun jugement n’est porté ; votre partenaire comprend la difficulté, étant quelqu’un qui apprend votre langue. En plus, il peut vous corriger, vous habituer à un nouvel accent et vous fournir du nouveau vocabulaire.

J’aime rencontrer de nouveaux gens et partager nos cultures. Grace aux sites d’échange et aux groupes d’échange j’ai fait des amis pour la vie et à travers eux, j’ai pu connaître un monde que je n’aurais jamais connu autrement.

MyLanguageExchange est un site établi pour trouver des gens qui sont motivés à faire une échange. Il faut être membre pour envoyer des messages (dans lesquels vous pouvez échanger des numéros ou des comptes sur les réseaux sociaux) ou, sinon, attendre qu’un membre vous en envoie un. Moi, je paye pour un mois d’adhésion (6$ US) et j’envoie des messages aux plusieurs personnes – c’est un petit prix pour trouver de bons partenaires d’échange.

Tandem est une appli gratuite où on peut trouver beaucoup de gens pour faire une échange très vite. Il y a des fonctionnalités supplémentaires pour les membres payants mais la version gratuite me convient parfaitement. Dans la conversation, une fonctionnalité de traduction et de correction est disponible ainsi qu’un bouton d’enregristrement (comme WhatsApp).

Quand je fais une échange en ligne, je change souvent entre les deux langues pour qu’il y ait une égalité entre moi et mon partenaire, si j’écris ou j’enregistre. En tant que fille, par expérience personnelle, je ne parle qu’avec d’autres filles maintenant et comme cela je n’ai jamais rencontré aucun problème en ligne.

Pour les étudiants de Queen’s University Belfast et d’autres gens près de la ville, il y a beaucoup de groupes d’échange qui ont lieu régulièrement. Voici les groupes de Facebook ainsi que ceux dédiés aux hispanophones et aux francophones à Belfast:

Il existe beaucoup plus à Belfast et dans d’autres villes du Royaume-Uni ; il ne faut que les chercher. Il y a aussi un petit group d’échange dans ma ville Bangor – on n’a pas une page actuelle sur Facebook donc si cela vous intéresse, envoyez-moi un message.

2. Ecouter

Des chansons, la radio, les informations – écoutez dans la langue que vous apprenez. Même si vous ne comprenez pas tous, cet exercice va habituer vos oreilles au son, au rythme et à l’intonation.

Pour les chansons vous pouvez chercher les paroles pour pouvoir chanter en même temps, ce qui améliore votre accent et vous apprend du vocabulaire. En plus d’écouter des chanteurs de pays étrangers, j’aime aussi écouter les chansons Disney et des reprises de chansons anglaises dans les langues que j’apprends. De cette façon je comprends mieux les paroles parce que je connais déjà le sens de la chanson. Je suis une fan de Sara’h et Kevin & Karla.

Quant à la radio et aux informations, il y a beaucoup d’applis disponibles si vous chercher, par exemple, ‘French/Spanish/German Radio’, et ‘News in Slow French/Spanish/German’, etc.

3. Regarder

Comme j’ai expliqué ci-dessus, écouter la langue souvent ‘ouvre’ les oreilles, et donc regarder des films, séries et vidéos YouTube sont aussi un excellent moyen d’y parvenir. Netflix est un site idéel pour trouver des choses à regarder et vous pouvez même mettre votre série préférée dans une autre langue. Sauf si vous avez un niveau débutant, je vous conseille de mettre les sous-titres dans la langue que vous apprenez (si vous en avez besoin), sinon, vous ne lisez que ce qui s’écrit dans votre langue maternelle et vous ne faites pas attention à la langue étrangère.

En ce qui concerne des YouTubeurs, il y en a beaucoup mais en ce moment je regarde souvent Cyprien et AuronPlay. J’aime aussi les Booktubeurs!

4. Lire

En plus d’aider vos compétences en lecture, cet exercice vous apprend de nouveaux mots que vous pouvez utiliser dans vos conversations et vous rappelle l’utilisation correcte du grammaire et de la syntaxe. Même si vous lisez 20 minutes par jour dans la langue étrangère, cela peut renforcer le vocabulaire et les structures de phrases dans votre esprit, ce qui vous aider quand vous parlez.

5. Ecrire

Pourquoi est-ce que j’ai écrit cet article en français ? Pour pratiquer l’écriture ! Cela nous encourage à réfléchir et trouver du vocabulaire dans un envionnement sans pression. Quand nous parlons dans une autre langue, il est facile d’oublier le grammaire que nous avons étudié pendant beaucoup d’heures ou le bon syntaxe. Comme j’ai dit ci-dessus, un exercice d’écrire nous permet de former de bonnes phrases ce qui nous aidera à nous rappeler d’eux quand nous parlons.

Vous n’êtes pas obligés d’écrire un blog – vous pourriez écrire un journal intime ou échanger des letteres à un correspondant. Si vous utilisez un clavier étranger sur votre portable, je ne dirais pas que c’est la meilleure méthode pour écrire parce que la correction automatique signifit que vous ne devez pas vous concentrer sur l’orthographe.

6. Penser

Cet exercice utilise des techniques similaires ce qu’on emploi lorsqu’on écrit parce qu’on prend le temps pour réfléchir ce qu’on se dit dans l’ésprit. En général je pense qu’il est important de prendre un moment pour l’introspection mais si on peut le faire pendant même cinq minutes dans une autre langue, cela encore garde ces phrases dans l’esprit et alors on peut s’en rappeler mieux quand on parle.

7. Integrer

Cela consiste à intégrer la langue à votre quotidien. Alors, une idée est que vous pouvez changer le langage de votre portable et/ou votre ordinateur. En effet, les gens regardent leur portable tout le temps ; si vos réglages et vos applications sont dans une autre langue, cela peut inconsciemment vous apprendre des mots parce que vous les regardez souvent et vous comprenez déjà le fonction. Et vous pouvez appliquer cette technique à beaucoup d’aspects !

8. Aller à l’étranger

Il va sans dire que c’est la meilleure façon d’améliorer les compétences de conversation. Même si c’est un court séjour touristique et vous êtes dans une boutique de souvenirs, parlez la langue ! Les gens ont plus de respect pour ceux qui essaient de parler leur langue. Par ailleurs, vous pouvez écouter l’accent local, apprendre de nouvelles expressions et même faire des connaissances avec qui vous pouvez faire une échange quand vous rentrerez chez vous.

Cet été j’étais jeune fille au pair en France et grâce a cette expérience, mon français a beaucoup amélioré. En septembre, je pars en Espagne pour travailler en tant qu’assistante de langues pendant neuf mois et après cela je vais faire des courses de français intensives dans une école d’été en France pendant quatre semaines. Ce ne sont que trois des nombreuses façons dont vous pouvez aller à l’étranger pour améliorer vos compétences linguistiques. C’est une expérience qui vaut vraiment la peine.

9. Imiter

Quand vous écoutez la langue que vous apprenez (par tout moyen que j’ai mentionné ou un autre) il faut essayer d’imiter le locuteur (soit à voix haute ou dans votre tête). Les bébés utilisent cette technique pour apprendre leur langue maternelle et, en effet, cela instille l’expression, l’intonation, l’accent et le rythme dans votre ésprit ce qui peut vous aider à parler plus comme un locuteur natif.

10. Faire des erreurs

La chose la plus difficile pour moi avec les langues était faire des erreurs. Bien qu’il semble cliché, j’ai une tendance malsaine à vouloir la perfection mais il est impossible de parler une langue sans erreurs, même notre langue maternelle.

Si vous ne faites pas d’erreurs, vous ne progresserez jamais. Quand nous faisons une erreur, nous apprendons et de cette façon nous nous améliorons. Personne ne veut que les autres lui jugent pour ses erreurs mais ce que j’ai appris est qu’en général les gens respectent le fait que vous pouvez parler une autre langue, si c’est leur langue maternelle ou une langue qu’ils apprennent aussi. Il ne faut pas qu’on parle parfaitement pour s’exprimer. Bien sûr il faut étudier pour s’améliorer mais quand vous êtes dans une situation où vous pouvez parler, ayez le courage de le faire, quel que soit votre niveau.

Il faut savoir que l’apprentissage des langues prend du temps et de la patience. Même moi je ne parle pas encore couramment le français et l’espagnol après tout ce temps. Cependant la chose importante est d’avoir la confiance pour parler et les outils pour améliorer vos compétences.

Je vous laisse avec cette vidéo TEDTalk qui renforce ce message. J’espère que cela vous inspirera autant que cela m’a inspirée et si vous avez d’autres idées pour se progresser à l’oral, dites-moi dans les commentaires !

English Translation:

I’ve been learning Spanish for 15 years, French for 11 and German for 4. Many people don’t realise that learning a second language can’t be compared to learning your mother tongue. Normally a child starts to say small sentences at the age of two and by the time they start school they can express themselves fairly well. I wasn’t able to really speak in my other languages (without practising whatever it was in advance) until two years ago. Before this, I was scared to talk on the spot in a class with people who had lived abroad their entire childhood or have a conversation with real French, Spanish and German speakers. I didn’t want people to judge me when I made a mistake, when I forgot a word or got stuck in the mid-sentence, or even when I had no clue what the question was.

My fear of speaking developed at college when I was no longer the only person in the class passionate about languages. For personal reasons, I ended up studying my A-levels at home and, although I had a very good tutor, she was the only person with whom I spoke for a long time. The irony of it all is that I was so afraid of failing that I didn’t progress in my speaking.

In order to develop your communication skills and gain more confidence in speaking, you just have to practise. Below I’ve written the best methods I’ve used to improve in my speaking. This list is by no means exhaustive, but I hope it will help you to improve your own oral skills, whether you’re a beginner or have been learning for years.

However, do remember that language learning can be tiring and sometimes we need to just speak our mother language. Because of my student life, I have trouble knowing when to stop and allow myself to relax. And so, although these techniques can be useful, don’t feel you have to hold yourself to them all the time. We all need a break from time to time.

1. Language Exchanges

Without a doubt, doing an exchange is one of the best ways to improve. When you speak with a native speaker, you can practise speaking with them in their language in a secure, non-judgemental environment; your partner will understand the difficulty, considering they’re trying to learn your language. In addition, they can correct you, get you use to a new accent and provide you with new vocabulary.

I love meeting new people and sharing our cultures. Thank to exchange sites and groups, I’ve made lifelong friends and through them, I’ve been able to get to know worlds I would have never known otherwise.

MyLanguageExchange is an established site for finding people who are motivated about doing an exchange. You have to be a member to send messages (in which you can exchange numbers or social media accounts) or, if not, wait for a member to send you a message. I pay for a month’s subscription ($6 US) and then send messaged to several people – it’s a small price to pay to find decent exchange partners.

Tandem is a free app when you can quickly find many people to do an exchange. There are extra features for paying members, but the free version suits me perfectly. In the chat, there’s a translation and correction feature as well as record button (like WhatsApp).

When I do an online exchange, I switch between the two languages often so that it’s equal between me and my partner, whether I write or record. As a girl, from personal experience, I now only speak with other girls and since then have never encountered any problems online.

For Queen’s students and other close to the city, there are many exchange groups which take place regularly. Here are the Facebook groups as well as ones dedicated to Spanish and French speakers in Belfast:

There are many more in Belfast and in other cities in the United Kingdom; you just have to look for them. There is also a small Spanish exchange group in my town Bangor – we don’t have a current Facebook page so if this is of interest to you, send me a message.

2. Listening

Songs, the radio, the news – listen in the language you’re learning. Even if you don’t understand it all, this exercise gets your ears used to the sound, rhythm and intonation.

For songs, you can search the lyrics to be able to sing along at the same time, which improves your accent and you learn some vocabulary. As well as listening to singers from other countries, I love listening to Disney songs and covers of English songs in the languages I’m learning. By doing it this way, I understand the lyrics better because I already know what the song is about. I’m a big fan of Sara’h and KevinyKarla.

As for listening to the radio and the news, there are many apps available if you search, for example, ‘French/Spanish/German Radio’ and ‘News in Slow French/Spanish/German’, etc.

3. Watching

As I explained above, listening in the language often ‘opens’ up the ears and so watching films, series and YouTube videos are also a great way of achieving this. Netflix is an ideal site for finding things to watch and you can even put your favourite show in another language. Unless you’re a beginner, I advise putting the subtitles in the language you’re learning (if you need them), otherwise you’ll only read what’s written in your native language and you’ll not pay attention to the foreign language.

As far as YouTubers are concerned, there are many of them, but at the moment I tend to watch Cyprien and AuronPlay. I also love Booktubers!

4. Reading

In addition to improving your reading skills, this exercise teaches you new words which you can use in your conversations and remind you of the correct use of grammar and syntax. Even if you read for 20 minutes per day in the foreign language, this can strengthen the vocabulary and sentence structures in your mind, which will help you when you speak.

5. Writing

Why did I write this article in French? To practise writing! It encourages us to reflect and find vocabulary in a non-pressurised environment. When we speak in another language, it’s easy to forget the grammar that we’ve spent many hours studying or the right syntax. As I said above, a writing exercise allows us to form good sentences which will help us remember then when we speak.

You don’t have to write a blog – you could write a diary or exchange letters with a pen pal. If you use a foreign keyboard on your foreign, I wouldn’t say this is the best method for writing because the auto-correct means you don’t have to concentrate on spelling.

6. Thinking

This exercise using similar techniques which we employ when writing because we’re taking the time to reflect on what’s being said in the mind. In general, I think it’s important to take a moment to self-reflect but if we can do so even for five minutes in another language, this then keeps these phrases in our minds and so we can remember them better when we speak.

7. Integrating

Integration consists of incorporating the language into your everyday life. One idea is thus changing the language of your mobile and/or your computer. People look at their mobiles all the time; if your settings and apps are in another language, this can subconsciously teach you words because you’re looking at them often and understanding what their function is. And you can apply this technique to many areas of your life.

8. Going Abroad

It goes without saying that this is the best way to improve your speaking skills. Even if it’s a short, touristy getaway and you’re in a souvenirs shop, speak the language! People have more respect for those who try to speak their language. What’s more, you can listen to the local accent, learn new expressions and even get to know people with whom you can do an exchange when you return home.

This summer I was an au pair in France and thanks to this experience, my French has improved a lot. In September, I’ll be going to Spain to work as a language assistant for nine months and after that I’ll be doing some intensive French courses in a summer school in France for four weeks. These are just three of many ways you can go abroad to improve your linguistic skills. It’s truly a worthwhile experience.

9. Imitating

When you listen to the language you’re learning (by whatever means I’ve mentioned or another) you should try to imitate the speaker (either aloud or in your head). Babies use this technique to learn their native language and this instils the expression, intonation, accent and the rhythm in your mind which can help you to speak more like a native speaker.

10. Making Mistakes

The most difficult thing for me with languages was making mistakes. Although it sounds cliché, I have an unhealthy tendency to want perfection, but it’s impossible to speak a language without mistakes, even in our mother tongue.

If you don’t make errors, you’ll never progress. When we make a mistake, we learn and thus we improve. Nobody wants others to judge them for their mistakes but what I’ve learnt is that, in general, people respect the fact that you can speak another language, whether it’s their language or one they’re also learning. You don’t have to speak perfectly to express yourself. Of course, it’s important to study to improve but when you are in a situation when you can speak, have the courage to do so, whatever you level may be.

Language-learning takes time and patience. Even I still can’t speak French and Spanish fluently after all this time. However, the important thing is to have the confidence to speak and the tools to improve your skills.

I’ll leave you with this TEDTalk video which reinforces this message. I hope that it will inspire you as much as it did me and if you have any other ideas for progressing in your speaking, let me know in the comments!

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